コラム〜水上の若きサムライたち〜

ヤングダービーで気迫を見せつける! 中村晃朋(前編)

中村晃朋(なかむら あきとも)選手

2019年9月1日更新 文:黒須田守(BOATBoy) 写真:池上一摩(BOATBoy)

ウエスタンヤング覇者

やまと時代の成績は上々だった
やまと時代の成績は上々だった

 さあ、ヤングダービーだ! 9月18日~23日の日程で、ボートレース三国で開催される若武者決戦。9月1日時点で30歳未満の選手たちに出場資格があり、選考期間の勝率上位選手が名を連ねる。10~20代のヤングレーサー最強決定戦とも言えるこの一戦、まさにスーパースターへの登龍門である。初代覇者は、一昨年のグランプリを制した桐生順平。3年前は、中田竜太がここを優勝してグランプリ出場の切符を掴んだ。
 昨年の覇者は関浩哉だ。G1初出場にして初優勝。まさに彗星のごとくあらわれたニューヒーローだ。それまでは関東期待の若手という程度の認識しかされていなかったものが、この優勝で一気に全国区のヤングスターとなった。また、この優勝でSGボートレースクラシックの出場権を獲得。さらにSGボートレースオールスターにも選出された。若手にとって、関のようなブレイクを果たす大チャンス! 昨年の関の姿を目にした若手は、次は自分の番だとテンションを上げたに違いない。その関も、前年度覇者として今年も参戦する。タイトル防衛に向けて、気合パンパンで三国に乗り込むだろう。
 ヤングダービーは、まず前年度覇者に優先出場権が与えられる。関はこの枠での出場だ(勝率も上位に入っている)。また、6月の終わりから7月の初旬にかけて行なわれたG3イースタンヤングとG3ウエスタンヤングの優勝者にも優先出場権が与えられる。イースタンヤングは木下翔太が優勝。すでにSG優出経験のある格上であり、順当な結果とも言えた。ウエスタンヤングは、中村晃朋が優勝。丸亀で開催されたウエスタンヤング、香川支部の中村は地元での優勝でもあった。今回取り上げるのは、その中村だ。ウエスタンヤングは創設から昨年まで、すべて福岡支部が優勝していた。中村はストップ・ザ・福岡を果たしたのだ。この勢いで、一気に若武者の頂点を狙う。

凛々しい表情!
凛々しい表情!

 中村晃朋は第111期生。当欄ではデビュー6年未満のルーキー世代の選手を取り上げているが、中村は昨年まででルーキー世代を卒業している。111期生は2012年11月デビュー。中村は地元の丸亀で初陣を果たした。初戦は6着。デビュー節は一度も舟券に絡めず、プロの洗礼を受けている。2節目は鳴門。この2走目で初の舟券絡みを果たしているが(2着)、その次走では痛恨のフライング。なかなか厳しい船出となってしまっている。デビュー期の勝率は2.50だった。
 初勝利はデビューから約10カ月も待たなければならなかった。13年9月、唐津でその日は訪れている。6コースからコンマ09のスタートを決めて、一気に内5艇を呑み込むまくり一撃。豪快なレースぶりで、嬉しい水神祭を果たした。実はこの月に、妹の桃佳がやまと学校(現ボートレーサー養成所)を卒業することになっていた。そう、すでに女子トップクラスの活躍を見せている中村桃佳は実の妹。妹がデビューする前に水神祭を果たせたのには安堵の思いもあっただろうか。
 その後の中村は一足飛びに成績を伸ばしていったわけではなかった。デビュー3期目に勝率4点台に乗せたが、そこから5点台に乗せるには5期を要している。つまり、2年半の間4点台レーサーのままだった。ただし、その間に優勝戦は5回経験している。初優出は14年11月の平和島。5回目は地元丸亀のルーキーシリーズだった。この優勝戦で、中村は素晴らしい気合を見せている。6号艇から敢然と前付けに動いたのだ。しかし、その気合が先走り過ぎたのか、コンマ04のフライングを切ってしまっている。地元での初めての優勝戦は苦い思い出として残ってしまった。落胆はひたすら大きかった。
 デビュー9期目、中村は5.49の勝率をマークし、ついにA2級昇級を決める。すでにデビュー5年目となっていたが、着実に力をつけ、成長してきた証しだったと言える。ただ、妹の桃佳はすでにA1級を経験。戦ってきた舞台が違うとはいえ、複雑な思いもあっただろう。また、桃佳は17年ボートレースオールスターでSG初出場まで果たしている。妹の大飛躍を喜びつつも、兄妹としてどうしても比べられてしまうことに忸怩たるものもあったはずである。こうして振り返ると、中村の航跡は決して順風満帆ではなかった。ツラいことも多々あったはずだ。中村は、そうしたひとつひとつの経験をステップボードとして、さらに成長していく。
 (後編に続く・・・)9/15(日)更新予定

中村晃朋
中村晃朋 (なかむら あきとも)選手プロフィール

登録番号4739。111期。支部・香川。出身・香川。1991年11月3日生まれ。A型。

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